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美国家科学基金会遭遇“查账”危机
时间:2014-10-27  作者:张章  来源:中国科学报              【复制地址】【打印】【关闭】

骑车人如何控制自行车是一个古老谜题,这也是NSF饱受质疑的资助项目的议题。

图片来源:LAWRENCE SCHILLER

今年夏天,在美国国家科学基金会(NSF)顶楼的一个空房间里,两位国会工作人员花费了数小时阅读NSF在过去10年间资助的20个研究项目的机密材料。他们供职于众议院负责监督NSF的委员会,而且他们的访问前所未有地侵入了NSF在60多年里划拨研究经费的受人敬佩的过程。

与评审建议书的专家不同,国会工作人员并不会真正判断项目的科学价值。共和党职员正在寻找其老板,众议院科学、空间和技术委员会主席Lamar Smith能用来证明该研究机构正在浪费纳税人金钱的无聊或次要项目,尤其是社会科学项目。而民主党成员则希望确保他的老板、众议员Eddie Bernice Johnson足够了解每笔经费支出,以便反驳Smith可能提出的指责。

这次特殊“访问”是长期以来Smith及该委员会共和党成员Johnson及民主党人、NSF领导层和学术界激烈争论的一部分。而且,这场斗争似乎遥遥无期:材料调查可能持续到秋季,因为NSF同意了Smith的提交另外27个项目材料的要求。

事实上,长期斗争似乎在不停升级。近日,Johnson书面指责Smith“追捕经过同行评议的项目经费,仅仅因为主席个人不相信它们的高价值”。但Smith表示,他只是希望认真履行国会的监督职责。而且,他指出自己会坚持到底:“我们的努力会持续下去,直到NSF承诺只将经费划拨给与国家利益有关的项目。”

在过去的18个月里,Smith再三嘲讽NSF的特殊经费,并拥护改变该机构同行评议体系和削减社会科学项目经费的法律,他还斥责NSF官员提供了其认为无法适当解释资助决定的材料。他还与NSF新主任France Córdova保持通讯,审查该机构正在考虑的经费申请。

联邦立法者长期以来有肆意抨击自己不喜欢的经费的传统,但Smith在4月7日要求审查20个研究项目材料的决定是破天荒的,它使NSF陷入两难境地。一方面,Córdova知道国会有权获知信息。另一方面,NSF承诺科学家同行评议过程的各个方面都将保密。

Smith希望材料能被运到自己位于国会山的办公室,但Córdova拒绝。首先,外部评审者的名字会被编辑;第二,材料要继续留在NSF总部;第三,所有信息都不能影印或复制。NSF 公共和法律事务部主任Judy Gan表示,这些安排“保证了审查程序的诚信”。

在这些框架下,国会职员在NSF总部耗费了25个小时。9月11日,Smith给了NSF一张27个额外经费项目列表。要求NSF复印每个项目的100多张机密材料,包括最初的申请、同行评议意见和项目官员与主要研究者的通信等。

在国会议员的调查开始前,NSF官员就发信给处于Smith名单上的每所高校校长解释将发生什么。在许多情况下,NSF官员已经发出了警报。

维克森林大学文化人类学家Steven Folmar从其项目管理者那里得知该科学委员会将审核其2012年的课题(“尼泊尔压抑和心理健康”)经费。Folmar表示,那里的经济和文化划分十分显著,因此是研究歧视对低阶层影响的理想地区。

在听到自己3年16万美元的经费被调查后,Folmar第一反应是坐下来,保持安静。“我感觉自己就像战争片里的人物,子弹从我的头顶呼啸而过。”但不久后,他决定表达自己的观点。

他相信,社会不平等如何导致压抑和焦虑对各地政府而言都十分有用。而且该项目价格便宜,3位资深研究人员和他们的研究生花费数月时间在野外工作,“每年仅需5万美元,相当便宜”。

但难题是无法找到Smith选择审查的总金额达2600万美元经费的各项目的统一模式。其中一个能回溯到2005年,而且13个已经过期。最小规模的经费项目是2万美元的人类学博士论文,经费最多的是565万美元的旨在革新南极领域教育方法的项目。接近2/3的项目由NSF社会、行为和经济学理事会支持,这些项目也是Smith的主要批评对象。略微多于半数的项目牵扯美国以外的工作。

该委员会拒绝回答这些项目的选择标准。Smith只是表示:“有许多资助项目,没有纳税人会认为其与国家利益有关,或值得消耗他们辛苦赚来的金钱,NSF应当向公众解释为何将数百万美元投入到气候变化音乐剧、自行车设计和让使用者体验灯红酒绿杀人夜的视频游戏上。”

Mont Hubbard正是“自行车设计”项目的受让人。作为加州大学戴维斯分校机械工程学荣誉教授,Hubbard在2009年获得30万美元经费研究帮助人体控制运动车辆的反馈系统,这里的车辆是自行车。他认为该研究符合Smith对国家利益性研究的定义。他表示,用“飞行员”代替“骑车人”,用“飞机”取代“自行车”,很明显该研究有助于人们更好地操作机械,获得机械性能的更大提升,并降低安全风险,甚至保卫国家。但不管双方的措辞如何巧妙,这场对峙可能难以很快结束



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